Comment allons-nous réagir à la découverte de la vie extraterrestre ?

Introduction

Je caviarde le résultat de l’étude : Cela devrait assez bien se passer si cela concernait des microbes sur Mars…

Traduction

Notes et références ici

https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fpsyg.2017.02308/full

Comment l’humanité réagira-t-elle à la découverte d’une vie extraterrestre ? Les spéculations sur ce sujet abondent, mais les recherches empiriques sont pratiquement inexistantes. Nous rapportons les résultats de trois études empiriques évaluant les réactions psychologiques à la découverte de vie extraterrestre à l’aide du logiciel d’analyse de texte Linguistic Inquiry and Word Count (LIWC). Nous avons examiné l’utilisation du langage dans la couverture médiatique d’annonces de découvertes antérieures de cette nature, en nous concentrant sur la vie microbienne extraterrestre (étude pilote). Nous avons demandé à un grand échantillon en ligne (N = 501) d’écrire sur leur propre réaction et celle de l’humanité à l’annonce hypothétique d’une telle découverte (étude 1), et à un grand échantillon en ligne indépendant (N = 256) de lire et de réagir à un article de journal sur l’affirmation selon laquelle une vie microbienne extraterrestre fossilisée avait été découverte dans une météorite d’origine martienne (étude 2). Dans l’ensemble de ces études, nous avons constaté que les réactions étaient significativement plus positives que négatives, et plus orientées vers la récompense que vers le risque. Une mini-méta-analyse a révélé des tailles d’effet globales importantes (langage de l’affect positif par rapport à l’affect négatif : g = 0,98 ; langage de la récompense par rapport au risque : g = 0,81). Nous avons également constaté que les prévisions des personnes concernant leurs propres réactions présentaient un biais de positivité plus important que leurs prévisions concernant les réactions de l’humanité (étude 1), et que les réponses à la lecture d’une annonce réelle de la découverte d’une vie microbienne extraterrestre présentaient un biais de positivité plus important que les réponses à la lecture d’une annonce réelle de la création d’une vie synthétique artificielle (étude 2). Dans l’ensemble, ces travaux suggèrent que nos réactions à une future découverte confirmée de vie microbienne extraterrestre seront probablement assez positives.

Introduction

Comment allons-nous réagir à la découverte d’une vie extraterrestre ? En 1953, le Groupe Robertson a mis en garde contre le danger d’hystérie collective (Durant, 1953), et un récent sondage national a révélé que 25 % des Américains interrogés prévoyaient que les gens paniqueraient (Harrison, 2011). Les représentations du contact avec la vie extraterrestre dans la fiction depuis plus d’un siècle ont mis en évidence les inconvénients potentiels du contact avec les extraterrestres, de  » La guerre des mondes  » de H. G. Wells (Wells, 1898/2003) à la série télévisée  » The X-Files  » (Carter, 1993-2002), en passant par des films comme  » Le jour où la Terre s’arrêta  » (Blaustein et Wise, 1951),  » Independence Day  » (Devlin et Emmerich, 1996) et  » Edge of Tomorrow  » (Hoffs et al, 2014).

Cependant, la plupart des spéculations concernant les réactions de l’humanité à la vie extraterrestre, que ce soit dans la fiction ou ailleurs, se sont concentrées sur la découverte de preuves de vie intelligente venue d’ailleurs, tandis que l’on s’est moins penché sur la façon dont nous pourrions réagir à la découverte d’une vie extraterrestre non intelligente, même si nous sommes plus susceptibles de rencontrer une vie microbienne dans notre système solaire (Race et Randolph, 2002 ; Race, 2008 ; Gronstal, 2013). Certains scientifiques, dont Ramin Skibba, ont suggéré que la découverte de toute vie extraterrestre, même sous des formes microbiennes, pourrait être  » bouleversante  » (Skibba, 2017). D’autres experts, y compris des scientifiques comme Christof Koch, Guy Consolmagno et Aaron Gronstal, ont suggéré que la découverte d’une vie microbienne extraterrestre aura peu d’impact sociétal ou psychologique (Gronstal, 2013 ; Levine, 2016). À ce jour, cependant, les seuls travaux empiriques dont nous avons connaissance qui ont évalué les réactions psychologiques potentielles à la vie extraterrestre l’ont fait en posant un contact hypothétique avec une espèce extraterrestre intelligente (Vakoch et Lee, 2000).

Ainsi, bien que la question de savoir comment nous réagirons à la vie microbienne extraterrestre ait donné lieu à de nombreuses spéculations, elle n’a suscité que peu de travaux empiriques, et aucun, à notre connaissance, ne s’est intéressé aux réactions à l’annonce d’une telle découverte. Dans la présente série d’études, nous avons cherché à fournir un test initial, mais systématique, des réactions psychologiques à la découverte de la vie extraterrestre. Pour ce faire, nous avons effectué des analyses quantitatives de la couverture médiatique des réactions passées à des annonces de cette nature (étude pilote), des prédictions des individus concernant leurs propres réactions, et celles de l’humanité dans son ensemble, à une découverte hypothétique de vie extraterrestre (étude 1) et, enfin, des réactions des individus à la couverture médiatique d’une annonce passée de la découverte de preuves suggérant qu’il y a déjà eu de la vie sur Mars (étude 2). Dans ces études, nous nous sommes concentrés sur les réactions à la vie microbienne extraterrestre, par opposition à la vie intelligente, car l’équation de Drake1, suggère qu’il est beaucoup plus probable que nous découvrions des preuves de ce type de vie, étant donné que l’exploration directe de notre système solaire a jusqu’à présent exclu la possibilité que nous le partagions avec des êtres extraterrestres intelligents. Il reste un potentiel pour la découverte de vie microbienne dans notre système solaire, c’est pourquoi les microbes extraterrestres sont au centre de notre étude.

Dans la présente série d’études, nous nous sommes concentrés sur les réactions affectives (positives ou négatives) à la découverte d’une vie microbienne extraterrestre, ainsi que sur la question de savoir si les annonces de telles découvertes, ou la perspective de celles-ci, entraînent une plus grande orientation vers la récompense ou le risque. Pour ce faire, nous avons principalement effectué des analyses quantitatives de l’utilisation du langage naturel en réponse à de telles découvertes, une méthode qui a été utilisée pour évaluer les états affectifs, les pulsions, la personnalité et la santé mentale dans un grand nombre de recherches antérieures (pour une revue, voir Pennebaker et al., 2003). Plus récemment, cette méthode a été utilisée pour évaluer une variété de questions inédites, notamment les états affectifs des personnes confrontées à la mort (Hirschmüller et Egloff, 2016 ; Goranson et al., 2017), et les changements culturels en matière d’égalité des sexes (Varnum et Grossmann, 2016). Dans le présent travail, nous avons utilisé le logiciel d’analyse de texte Linguistic Inquiry and Word Count (LIWC ; Pennebaker et al., 2015) pour analyser les comptes rendus des médias, les déclarations gouvernementales et les communiqués de presse concernant les découvertes potentiellement indicatrices de vie extraterrestre, en nous concentrant particulièrement sur l’annonce en 1996 de preuves de vie microbienne extraterrestre (étude pilote). Nous avons généré des prédictions pour les études 1 et 2 sur la base des résultats de cette étude pilote, et avons procédé à l’évaluation des réactions affectives et orientées vers le risque et la récompense à une annonce hypothétique de la découverte de vie microbienne extraterrestre (étude 1), ainsi que des réactions à la couverture médiatique de l’annonce de 1996 (étude 2), afin d’évaluer les réactions réelles des gens à de telles informations.

Étude pilote : Couverture médiatique de la découverte de la vie microbienne extraterrestre

Dans le cadre d’une étude pilote, nous avons cherché à fournir une première évaluation des réactions sociétales passées à l’annonce de la découverte de la vie extraterrestre, ou de découvertes qui pourraient suggérer cette possibilité. L’analyse du langage utilisé dans les reportages et autres produits culturels a été utilisée dans un certain nombre d’études antérieures pour évaluer les états affectifs, les valeurs et les attitudes au niveau culturel (par exemple, Greenfield, 2013 ; Grossmann et Varnum, 2015 ; Iliev et al., 2016 ; Varnum et Grossmann, 2016), ainsi qu’au niveau individuel (par exemple, Danner et al., 2001 ; Pennebaker et al., 2003 ; Goranson et al., 2017). Nous avons analysé le langage utilisé dans les articles de presse passés sur les découvertes de preuves de vie extraterrestre pour examiner si de tels événements sont présentés sous un jour généralement positif ou négatif.

Méthode

Nous avons identifié cinq événements de découverte pertinents : (1) la découverte en 1967 de pulsars dont on pensait initialement qu’ils étaient des émissions extraterrestres potentielles, (2) le signal Wow de 1977, dont on pensait également qu’il s’agissait d’émissions extraterrestres potentielles, (3) la découverte en 1996 de microbes extraterrestres fossilisés potentiels dans une météorite d’origine martienne, (4) la découverte en 2015 d’un obscurcissement périodique autour de l’étoile Tabby’s, qui pourrait indiquer la présence d’une sphère de Dyson construite artificiellement autour de l’étoile, et (5) la découverte en 2017 de nombreuses exoplanètes semblables à la Terre dans la zone habitable d’une étoile.

Quinze articles de presse offrant une couverture médiatique contemporaine de trois des événements ci-dessus suggérant des preuves de vie extraterrestre ont été sélectionnés dans diverses publications, notamment le New York Times, le Wall Street Journal, le Washington Post, Time Magazine et Science Magazine. Nous avons également inclus toutes les annonces contemporaines faites par la NASA ou le gouvernement fédéral et, dans le cas de Tabby’s Star, la couverture de The Atlantic.com et Space.com. Pour Tabby’s Star, nous n’avons trouvé aucune couverture dans notre liste pré-spécifiée, mais nous espérions inclure l’événement afin d’explorer la nature des réactions affectives à une variété de découvertes qui pourraient suggérer différents types de vie extraterrestre. Nous avons donc utilisé la couverture médiatique des deux premières sources qui semblait être de haute qualité journalistique. Sept de ces articles concernaient la découverte de preuves de vie microbienne dans une météorite martienne en 1996, deux articles concernaient la découverte d’une sphère de Dyson potentielle autour de l’étoile de Tabby en 2015, et six articles concernaient la découverte par la NASA d’exoplanètes semblables à la Terre en 2017.

Le logiciel LIWC (Pennebaker et al., 2015) a été utilisé pour déterminer quel pourcentage du total des mots de chaque article reflétait un affect positif, un affect négatif, une récompense ou un risque. Les mots ont été classés selon le dictionnaire LIWC2015 par défaut. LIWC calcule les pourcentages de mots dans un texte qui reflètent divers états psychologiques, sentiments ou parties du discours. En général, ces valeurs sont faibles et la sortie standard de LIWC indique que 1 % correspond à 1,00, 0,1 % à 0,10, etc. Ainsi, les valeurs rapportées dans ce manuscrit sont basées sur des pourcentages. Cette pratique est standard dans d’autres articles rapportant les résultats de LIWC (par exemple, Hirschmüller et Egloff, 2016) et nous la suivons afin de faciliter la comparaison de nos résultats avec d’autres travaux publiés utilisant LIWC.

Résultats

Les analyses de texte de l’enquête linguistique et du comptage des mots des 15 articles ensemble et les tests t par échantillons appariés subséquents ont révélé que les mots décrivant un affect positif (M = 1,33, ET = 0,49) étaient plus fréquents que ceux décrivant un affect négatif (M = 0,50, ET = 0,48), t(14) = 6,01, p < 0,001, d = 1,71. Les mots reflétant une orientation vers la récompense (M = 0,44, ET = 0,21) sont apparus plus fréquemment que ceux reflétant une orientation vers le risque (M = 0,12, ET = 0,11), t(14) = 5,56, p < 0,001, d = 1,90.

Nous avons également examiné si ces résultats pouvaient différer selon les trois événements, car ils sont révélateurs d’une vie non intelligente (vie microbienne sur Mars), d’une vie intelligente (sphère de Dyson autour de l’étoile de Tabby) ou d’une vie sur d’autres exoplanètes semblables à la Terre, qui peuvent ou non être intelligentes. Une ANOVA à deux voies de conception mixte n’a révélé aucune interaction entre l’événement (météorite de Mars vs. étoile de Tabby vs. système de planètes semblables à la Terre) et l’affect (positif vs. négatif), F(2,12) = 0,63, p = 0,55, η2p = 0,095. Cependant, il y avait une interaction significative entre l’événement et la récompense ou le risque, F(2,12) = 6,70, p = 0,011, η2p = 0,527. Les comparaisons post hoc de Tukey ont montré que la différence entre les pourcentages de mots reflétant la récompense et les mots reflétant le risque était significativement plus grande pour les articles sur la possibilité de vie sur des exoplanètes semblables à la Terre (M = 0,50, SD = 0,20) que pour les articles sur la vie microbienne sur Mars (M = 0,17, SD = 0,14) à p = 0,009.

Comme il est plus que probable que nous découvrirons la vie extraterrestre sous la forme de microbes, nous nous sommes concentrés, dans une série d’analyses séparées, sur la couverture des sept articles de 1996 sur les preuves de vie dans une météorite martienne. Nous avons trouvé des résultats similaires, indiquant que ces articles contenaient également plus de mots reflétant un affect positif (M = 1,45, SD = 0,61) par rapport à ceux reflétant un affect négatif (M = 0,62, SD = 0. 56), t(6) = 3,34, p = 0,016, d = 1,40 (voir Figure 1), ainsi que plus de mots reflétant la récompense (M = 0,32, SD = 0,15) par rapport à ceux reflétant le risque (M = 0,16, SD = 0,13), t(6) = 3,11, p = 0,021, d = 1,18.

FIGURE 1. Différences dans le pourcentage de mots reflétant un affect positif ou négatif dans les réactions à la découverte de la vie microbienne martienne dans chaque étude. Les barres d’erreur indiquent les intervalles de confiance à 95 %. ∗p ≤ 0,05, ∗p = 0,001, ∗∗∗p < 0,001.

Discussion

Les résultats de l’étude pilote suggèrent que les réactions aux annonces passées de découverte de vie extraterrestre (ou de preuves suggérant l’existence d’une telle vie) sont largement positives, ce qui indique un plus grand affect positif par rapport à l’affect négatif et une plus grande importance accordée aux récompenses potentielles par rapport aux risques. Dans la mesure où la couverture médiatique reflète l’humeur culturelle générale, ces résultats suggèrent que la société est susceptible de réagir de manière positive si nous devions découvrir une vie extraterrestre dans le futur. Dans nos deux études principales, nous avons cherché à vérifier si les réactions individuelles pouvaient également présenter ce schéma en réponse à la découverte de vie microbienne extraterrestre.

Étude 1 : Réactions prédites à la découverte d’une vie microbienne extraterrestre

Étant donné qu’il est plus probable que nous découvrions des preuves de vie microbienne extraterrestre que des civilisations extraterrestres intelligentes, nous avons évalué dans les études 1 et 2 les réactions à la découverte de microbes extraterrestres. Dans l’étude 1, nous avons évalué les croyances des gens quant à la façon dont eux-mêmes et l’humanité dans son ensemble pourraient réagir à une telle découverte. Pour ce faire, nous avons demandé aux participants d’imaginer un scénario dans lequel une telle annonce était faite et de décrire comment ils réagiraient dans un format de réponse libre. À titre de question exploratoire, nous avons également demandé si les prévisions des individus concernant leurs réactions pouvaient différer de leurs prévisions concernant la réaction de l’humanité dans son ensemble. Les participants ont donc été invités à décrire comment l’humanité réagirait à la même annonce.

Prédictions préenregistrées

Avant la collecte des données, nous avons préenregistré les prédictions, l’ensemble des matériaux que nous prévoyions d’utiliser dans l’étude, la taille de l’échantillon cible (N = 500) et les règles relatives à l’exclusion des données, le 6 septembre 2017 pour l’étude 1 sur le site Open Science Framework (OSF, osf.io/mgkau). Nous avons collecté des données en ligne en utilisant des sujets d’Amazon MTurk le 13/9/2017.

Sur la base des résultats de l’étude pilote, dans l’étude 1, nous avons prédit que les réponses écrites des participants à une découverte hypothétique de vie microbienne extraterrestre refléteraient plus d’affect positif vs négatif, et plus d’orientation vers la récompense vs le risque. Nous avons également prédit que leurs scores sur une version modifiée du Positive and Negative Affect Schedule (PANAS ; Watson et al., 1988) en réponse à cette découverte hypothétique seraient plus élevés pour l’échelle positive que pour l’échelle négative, et que les réponses aux deux questions fermées concernant les récompenses potentielles par rapport aux risques d’une telle découverte montreraient une plus grande perception des récompenses potentielles par rapport aux risques (pour le matériel, voir osf.io/mgkau). Nous n’avons pas fait de prédictions concernant les interactions potentielles entre la condition (propre réaction vs celle de l’humanité) et l’affect ou la condition et la récompense vs le risque, bien que nous ayons noté dans nos prédictions préenregistrées que nous évaluerions ces interactions potentielles.

Méthode

Participants

Les participants (N = 504) recrutés sur Amazon Mechanical Turk (247 femmes, 4 ont préféré ne pas répondre ; 393 Blancs/Européens-Américains, 34 Asiatiques-Américains, 31 Afro-Américains, 27 Latino/Latino-Américains, 17 autres, 2 n’ont pas répondu) ont pris part à l’étude. L’âge moyen était de 36,3 ans (écart-type = 10,84), allant de 18 à 70 ans. La catégorie de revenu médian des ménages était de 25 000 à 49 999 dollars. Le niveau d’éducation le plus fréquent était un diplôme universitaire de quatre ans (39,3 %), suivi d’un diplôme universitaire ou de deux ans (37,5 %), d’un diplôme d’études secondaires (11,3 %) et d’un diplôme d’études supérieures (10,9 %). Les participants ont également évalué leur orientation politique sur une échelle de Likert en 7 points, 50,6 % se situant du côté libéral de l’échelle, 19,3 % au milieu (modéré) et 30 % du côté conservateur. Les participants ont été payés 1,00 $ pour répondre à l’enquête (temps moyen de réalisation = 7′ 36′′, ET = 3′ 52′′). Pour pouvoir participer, les participants devaient être situés aux États-Unis et avoir un taux d’approbation des TIH à vie de 95 % ou plus. Bien que nous ayons cessé la collecte de données après avoir reçu la notification d’achèvement de la taille d’échantillon cible (N = 500), la taille d’échantillon finale était légèrement supérieure, car nous avons inclus toutes les réponses en format ouvert et les instruments entièrement remplis, que les participants aient sauté des éléments, interrompu leur participation ou omis de soumettre leurs TIH immédiatement après leur participation2. Les critères d’inclusion pour chaque analyse sont les suivants. Les participants qui ont fourni une séquence aléatoire de caractères, ou qui n’ont pas répondu à une question à réponse ouverte, ont été exclus de l’analyse de texte correspondante. Ceux qui ont rempli entièrement les mesures des réactions sur l’échelle de Likert ont été inclus dans les analyses même s’ils n’ont pas fourni de réponses aux questions à format ouvert. Deux participants ont été exclus des deux analyses de texte (réactions propres vs réactions de l’humanité) parce qu’ils ont fourni une séquence aléatoire de lettres ou un blanc pour les deux questions. Pour chaque question, un participant a répondu à une seule des questions. Trois participants ont donc été exclus de chaque analyse de texte, ce qui laisse N = 501 pour les tests t par paires. La suppression par paires a été utilisée pour les analyses de corrélation, ce qui a donné des N allant de 490 à 501.

Procédure

Après avoir donné leur consentement éclairé, les participants ont été invités à imaginer que des scientifiques venaient d’annoncer la découverte d’une vie microbienne en dehors de la Terre. Ils ont ensuite été invités à réfléchir à la façon dont ils réagiraient à une telle annonce et à décrire leurs réactions dans un format de réponse ouvert. Les participants ont également été invités à décrire comment l’humanité réagirait à ce même type d’annonce. Ces deux tâches (réaction personnelle et réaction de l’humanité) ont été présentées dans un ordre aléatoire. Pour la condition de réaction personnelle, l’invite était la suivante : « Prenez un moment pour imaginer que des scientifiques viennent d’annoncer la découverte de l’existence d’une vie microbienne (c’est-à-dire des bactéries, des virus ou d’autres formes de vie similaires) en dehors de la planète Terre. Pensez à la façon dont VOUS réagiriez personnellement à une telle nouvelle et décrivez ci-dessous comment VOUS réagiriez. Veuillez fournir autant de détails que possible et essayez d’écrire au moins quelques phrases décrivant ce que seraient VOS pensées, vos sentiments et vos réactions. » L’invite était identique pour la condition de réaction de l’humanité, les pronoms de la deuxième personne étant remplacés par l’expression « humanité ». Les participants ont ensuite rempli une version modifiée du PANAS (Watson et al., 1988) qui comprenait les 10 premiers items de l’échelle (α = 0,74 pour la sous-échelle d’affect positif, et (α = 0,92 pour la sous-échelle d’affect négatif ; voir osf.io/mgkau pour les items de l’échelle), et des instructions modifiées de façon à ce que les participants soient invités à indiquer dans quelle mesure ils ressentiraient ces 10 émotions s’ils  » apprenaient que la vie microbienne avait été découverte en dehors de la planète Terre  » (voir osf.io/mgkau pour des copies du matériel complet utilisé dans cette étude et l’étude 2). On a également demandé aux participants d’indiquer dans quelle mesure les énoncés « Je serais préoccupé(e) par les risques potentiels » et « Je serais enthousiasmé(e) par les possibilités et les récompenses potentielles » décrivaient leurs réactions à l’aide d’une échelle de Likert en 7 points (1 fortement d’accord, 7 fortement en désaccord). Les participants ont également rempli le Ten -Item Personality Inventory (TIPI ; Ouverture : (α = 0,52, Conscience : α = 0,67, Extraversion : α = 0,80, Agréabilité : α = 0,50 ; Stabilité émotionnelle : α = 0,78 ; Gosling et al, 2003), la sous-échelle d’évitement de la maladie à 6 items de l’inventaire des motifs sociaux fondamentaux (α = 0,91 ; Neel et al., 2016), et des questions démographiques comprenant des items évaluant l’âge, le sexe, l’origine ethnique, le pays de résidence, le pays de naissance, le revenu, l’éducation et l’orientation politique (voir osf.io/mgkau). L’étude 1 a été approuvée par le comité d’examen institutionnel de l’Arizona State University.

Résultats

Réactions des participants

L’analyse de l’enquête linguistique et du nombre de mots suivie de tests t à échantillons appariés a révélé que les participants ont utilisé plus de mots reflétant un affect positif (M = 5,14, ET = 4,03) que négatif (M = 1,32, ET = 3,06) lorsqu’ils ont décrit leurs propres réactions hypothétiques à la découverte d’une vie microbienne extraterrestre, t(500) = 16,91, p < 0,001, d = 1,07 (voir figure 1). L’analyse des scores PANAS a montré que les participants ont déclaré qu’ils ressentiraient plus d’émotions positives (M = 15,68, ET = 4,81) que négatives (M = 8,83, ET = 5,04) en réponse à cette annonce, t(489) = 22,44, p < 0,001, d = 1,39. Les participants ont également utilisé plus de mots reflétant la récompense (M = 1,89, ET = 2,59) que le risque (M = 0,30, ET = 1,08), t(500) = 12,53, p < 0,001, d = 0,80. Cependant, contrairement à nos prédictions, les réponses aux items de l’échelle de Likert évaluant les risques et les récompenses potentiels perçus d’une telle découverte ont indiqué que les participants percevaient la découverte hypothétique comme présentant plus de risques (M = 4,00, ET = 1,96) que de récompenses (M = 2,52, ET = 1,66), t(502) = 13,15, p < 0,001, d = 0,82.

Réactions de l’humanité

Lorsqu’on leur a demandé de décrire comment l’humanité réagirait à la même annonce, les participants ont utilisé plus de mots reflétant un affect positif (M = 3,81, ET = 3,49) que négatif (M = 2,97, ET = 3. 92), t(500) = 3,21, p = 0,001, d = 0,23 (voir figure 1), et plus de mots reflétant la récompense (M = 1,52, ET = 2,21) que le risque (M = 0,46, ET = 1,37), t(500) = 9,00, p < 0,001, d = 0,57.

Une ANOVA à deux voies à mesures répétées avec l’affect de la langue (positif vs négatif) et le répondant à l’annonce (propre vs humanité) a trouvé une interaction significative, F(1,499) = 87.08, p < 0.001, η2p = 0.15. Une interaction significative a également été trouvée avec la récompense vs le risque et la réaction propre vs la réaction de l’humanité, F(1,499) = 10,74, p = 0,001, η2p = 0,021. Ces résultats indiquent que les différences moyennes entre les proportions de mots reflétant un affect positif ou négatif et une récompense ou un risque étaient plus importantes pour les réactions personnelles des participants que pour leur description des réactions de l’humanité à la découverte hypothétique de vie microbienne extraterrestre.

Différences individuelles

Nous n’avons pas trouvé de corrélations particulièrement fortes ou cohérentes entre nos variables dépendantes et nos mesures de différences individuelles et démographiques. Étant donné le grand nombre de variables mesurées, nous ne signalons ici que les corrélations dont la valeur absolue est égale ou supérieure à 0,2. Nous avons observé une corrélation de ce type, une corrélation positive entre le motif d’évitement de la maladie autodéclaré et la mesure de l’orientation vers le risque sur l’échelle de Likert, r(498) = 0,21, p < 0,001. Les matrices de corrélation complètes, y compris les corrélations entre les variables dépendantes, peuvent être consultées sur osf.io/mgkau et sont également disponibles en annexe.

Discussion

Nos résultats sont largement conformes au schéma observé dans l’étude pilote. Les gens pensent qu’ils réagiront positivement à la découverte d’une vie microbienne extraterrestre et que l’humanité dans son ensemble fera de même. La seule exception à ce schéma, et le seul résultat qui contredisait nos prédictions préenregistrées, était le résultat des deux questions fermées de l’échelle de Likert évaluant la récompense et le risque potentiels, où les gens ont indiqué qu’ils percevraient plus de risque que de récompense. Nous ne tentons pas d’interpréter fortement cette divergence, bien que nous offrions quelques suggestions et orientations futures basées sur celle-ci dans la discussion générale.

Il est intéressant de noter que les personnes anticipent que leurs propres réactions seraient plus positives que celles de l’humanité dans son ensemble. Cela peut suggérer un élément de supériorité illusoire dans les prévisions des gens concernant les réactions à la découverte de vie extraterrestre. Cependant, comme nous n’avons pas abordé la question de la désirabilité sociale perçue des différentes réactions à un tel événement, cela reste une question pour des recherches futures (voir section « Discussion générale »). En résumé, les résultats de cette étude suggèrent que les gens croient, dans l’ensemble, qu’eux-mêmes et l’humanité réagiront de manière positive en cas de découverte confirmée de vie microbienne extraterrestre.

Étude 2 : Réactions réelles à la découverte de vie extraterrestre

Dans l’étude 2, nous avons cherché à savoir si les mêmes effets seraient observés lorsque les gens lisent et réagissent à une annonce passée réelle de la découverte de vie microbienne extraterrestre. Compte tenu des travaux antérieurs suggérant que les gens ne sont pas particulièrement précis en matière de prévision affective (par exemple, Gilbert et al., 1998 ; Gilbert et Ebert, 2002 ; Kushlev et Dunn, 2012), il se peut que les croyances des gens concernant ce qu’ils ressentiraient face à une telle nouvelle ne soient pas de bons prédicteurs de leur réaction réelle. Ainsi, dans l’étude 2, nous avons présenté à un échantillon indépendant un article du New York Times de 1996 décrivant l’annonce de microbes extraterrestres fossilisés dans une météorite martienne, afin d’évaluer si un biais de positivité similaire à celui observé lorsqu’on demandait aux gens d’imaginer leurs réactions (ou celles de l’humanité) face à une telle découverte (étude 1), ou à celui observé dans la couverture médiatique contemporaine de cette découverte (pilote), pouvait émerger. Nous avons également voulu vérifier si le biais de positivité observé dans l’étude 1 était peut-être propre à la découverte de la vie extraterrestre, par opposition aux découvertes scientifiques en général, ou à la création de la vie anthropique. Pour ce faire, nous avons mené une expérience inter-sujets dans laquelle les participants ont été assignés au hasard à lire l’un des deux articles du New York Times décrivant soit l’annonce de la vie microbienne extraterrestre de la météorite de Mars en 1996, soit l’annonce de la création de la vie par le laboratoire de Craig Venter en 2010.

Prédictions préenregistrées

Avant la collecte des données, nous avons préenregistré les prédictions, l’intégralité des matériaux que nous prévoyions d’utiliser dans l’étude, la taille de l’échantillon cible (N = 500) et les règles concernant l’exclusion des données le 9/6/2017 pour cette étude sur OSF (osf.io/mgkau). Nous avons collecté des données en ligne en utilisant un échantillon indépendant de sujets d’Amazon MTurk le 13/9/2017.

Sur la base des résultats de l’étude pilote, dans l’étude 2, nous avons prédit que les réponses écrites des participants à la découverte de la vie microbienne extraterrestre refléteraient plus d’affect positif vs négatif et plus d’orientation vers la récompense vs le risque. Nous avions également prédit que les scores PANAS en réponse à cette découverte hypothétique seraient plus positifs que négatifs. Cependant, en raison d’une erreur de programmation, une échelle PANAS n’a pas été incluse dans l’expérience (pour plus de détails, voir osf.io/mgkau). Nous n’avons pas fait de prédictions concernant les interactions potentielles entre la condition et l’affect, ou la condition et la récompense ou le risque, bien que nous ayons noté dans nos prédictions préenregistrées que nous évaluerions ces interactions potentielles.

Méthode

Participants

Les participants (N = 508) recrutés sur Amazon Mechanical Turk (246 femmes, 5 ont préféré ne pas répondre ; 381 Blancs/Européens-Américains, 42 Afro-Américains, 39 Asiatiques-Américains, 27 Latino/Latino-Américains, 17 autres, 2 n’ont pas répondu) ont pris part à l’étude. L’âge moyen était de 37,1 ans (écart-type = 11,63), allant de 18 à 73 ans. La catégorie de revenu médian des ménages était de 25 000 à 49 999 dollars. Quarante pour cent des participants étaient titulaires d’un diplôme universitaire de quatre ans, suivis d’un diplôme universitaire ou d’un diplôme universitaire de deux ans (33,7 %), d’un diplôme d’études supérieures (15,2 %) et d’un diplôme d’études secondaires (10,4 %). Les participants ont également évalué leur orientation politique sur une échelle de Likert en 7 points, 49,7 % d’entre eux se déclarant libéraux, 24,8 % modérés et 25,4 % conservateurs. Les participants ont été payés 1,00 $ pour répondre à l’enquête (temps moyen de réalisation = 10′ 50′′, ET = 5′ 36′′). Pour pouvoir participer, les participants devaient être situés aux États-Unis et avoir un taux d’approbation des TIH à vie de 95 % ou plus. Trois participants qui n’ont fourni aucune réponse aux articles de presse ont été exclus de l’échantillon, car aucune autre mesure des réactions à la découverte n’a été incluse. Les mêmes critères d’inclusion ont été utilisés que dans l’étude 1 et ont abouti à une taille d’échantillon final légèrement supérieure (N = 505) à la taille d’échantillon cible (N = 500).

Procédure

Après avoir donné leur consentement éclairé, les participants ont été répartis au hasard pour lire soit un article de presse sur la découverte scientifique de la vie microbienne sur Mars, soit un article sur la création d’une cellule synthétique sur Terre par des scientifiques. Les articles ont été sélectionnés dans le New York Times et les informations concernant la source et la date de publication de chaque article ont été supprimées. Les participants ont été assignés au hasard à une condition (N = 256 dans la condition météorite martienne, N = 249 dans la condition vie synthétique). Après avoir lu l’article assigné, les participants ont été invités à décrire leurs pensées, leurs sentiments et leurs réactions à la découverte qu’ils venaient de lire dans un format de réponse ouverte. L’invitation était la suivante : « Veuillez prendre un moment pour partager vos réactions à cette découverte scientifique. Veuillez fournir autant de détails que possible et essayez d’écrire au moins quelques phrases décrivant ce que sont VOS pensées, sentiments et réactions. » Comme dans l’étude 1, les participants ont ensuite rempli le TIPI [Ouverture : α = 0,49, Conscience : α = 0,66, Extraversion : α = 0,77, Agréabilité : α = 0,47 ; Stabilité émotionnelle : α = 0,76, et la sous-échelle Évitement de la maladie de l’Inventaire des motifs sociaux fondamentaux (α = 0,90)], ainsi que des questions démographiques comprenant des items évaluant l’âge, le sexe, l’origine ethnique, le pays de résidence, le pays de naissance, le revenu, l’éducation et l’orientation politique. En raison d’une erreur de l’expérimentateur, les mesures de l’orientation récompense/risque sur l’échelle PANAS et Likert ont été omises de l’étude 2 (voir osf.io/mgkau). L’étude 2 a été approuvée par le comité de révision institutionnel de l’Arizona State University.

Résultats

Les analyses de texte de l’enquête linguistique et du comptage des mots ont été suivies de tests t à échantillons appariés comparant les proportions de mots reflétant un affect positif ou négatif dans chaque condition expérimentale (article sur Mars ou sur Terre). Les participants qui ont lu un article sur la vie microbienne sur Mars ont utilisé plus de mots reflétant un affect positif (M = 4,69, ET = 7,24) que négatif (M = 0,52, ET = 1,10), t(255) = 9,06, p < 0,001, d = 0,80 (voir figure 1), et ont utilisé plus de mots reflétant la récompense (M = 1,33, ET = 1,70) que le risque (M = 0,26, ET = 0,69), t(255) = 9,66, p < 0,001, d = 0,83. Les participants qui ont lu sur la cellule synthétique ont utilisé plus de mots reflétant un affect positif (M = 5,10, ET = 4,07) que négatif (M = 2,01, ET = 2,31), t(248) = 9,95, p < 0,001, d = 0,93, et ont utilisé plus de mots reflétant la récompense (M = 1,88, ET = 3,77) que le risque (M = 1,05, ET = 1,47), t(248) = 3,28, p = 0,001, d = 0,29.

Une ANOVA à deux voies de conception mixte a révélé une interaction marginalement significative entre le type d’article (vie martienne ou vie synthétique) et l’affect (positif ou négatif), F(1,503) = 3,73, p = 0,05, η2p = 0,007, de sorte que les réactions de ceux qui étaient dans la condition de vie martienne ont montré un biais de positivité plus fort que les réactions de ceux qui étaient dans la condition de vie synthétique. Il n’y avait pas d’interaction entre le type d’article et la récompense ou le risque, F(1,503) = 0,76, p = 0,38, η2p = 0,002.

Différences individuelles

Nous n’avons pas trouvé de corrélations particulièrement fortes ou cohérentes entre nos variables dépendantes et nos mesures de différences individuelles et démographiques. Comme pour l’étude 1, nous ne signalons ici que les corrélations dont la valeur absolue est égale ou supérieure à 0,2. Il existe une corrélation négative entre la stabilité émotionnelle et la proportion de mots reflétant le risque, r(254) = -0,209, p < 0,001, et entre la conscienciosité et la proportion de mots reflétant un affect positif, r(247) = -0,255, p < 0,001. Les matrices de corrélation complètes, y compris les corrélations entre les variables dépendantes, peuvent être consultées sur osf.io/mgkau et sont également disponibles en annexe.

Discussion

Conformément à nos prédictions et aux résultats de l’étude pilote et de l’étude 1, nous avons constaté que les réponses des personnes montrent un affect plus positif que négatif et une plus grande orientation vers la récompense que vers le risque lorsqu’elles sont confrontées à une annonce réelle de la découverte de vie microbienne extraterrestre. Ainsi, il semble que ce biais de positivité soit observé non seulement dans les produits culturels reflétant les réactions à de telles découvertes, ou dans les prévisions des gens concernant leurs propres réactions et celles de l’humanité, mais aussi dans les réactions réelles des gens à une telle annonce. À notre connaissance, il s’agit du premier test empirique des réactions des gens à une annonce réelle de cette nature. Il est également intéressant de noter que ce biais de positivité était plus prononcé en réponse à la découverte d’une nouvelle vie d’origine extraterrestre que d’origine humaine, ce qui suggère que nos résultats ne sont pas dus à un biais de positivité général dans le langage ou dans les réactions à la découverte d’une nouvelle vie en soi.

Mini-méta-analyse : Comparaisons de la taille de l’effet

Comme nous nous sommes concentrés sur les réactions des gens aux annonces concernant la découverte de preuves de vie microbienne extraterrestre, nous avons comparé les tailles d’effet des différences de langage utilisées dans des échantillons indépendants dans les trois études. Les estimations de la taille de l’effet du g de Hedge, corrigeant le biais (Hedges, 1981), ont été calculées pour les comparaisons de langage de l’affect positif par rapport à l’affect négatif des sept articles sur Mars dans l’étude pilote, g = 1,31, p = 0,019, intervalle de confiance (IC) de 95 % = [0. 213, 2,400], les réactions prédites par les participants eux-mêmes dans l’étude 1, g = 1,07, p < 0,001, IC à 95 % = [0,932, 1,197], et les réactions des personnes assignées à l’article sur la météorite de Mars dans l’étude 2, g = 0,80, p < 0,001, IC à 95 % = [0,624, 0,983]. L’estimation de la taille de l’effet pour les comparaisons linguistiques entre la récompense et le risque dans l’étude pilote était g = 1,10, p = 0,042, IC à 95 % = [0,039, 2,163] ; dans l’étude 1, pour les réactions prédites par les participants eux-mêmes, g = 0,80, p < 0,001, IC à 95 % = [0,667, 0,925] ; dans l’étude 2, pour les participants à l’article sur la météorite de Mars, g = 0,83, p < 0,001, IC à 95 % = [0,647, 1,008]. Le g global de Hedge a été calculé séparément pour l’affect positif par rapport à l’affect négatif, g = 0,98, p < 0,001, IC 95 % = [0,870, 1,082], et le langage de récompense par rapport au langage de risque, g = 0,81, p < 0,001, IC 95 % = [0,705, 0,914] (figures 2, 3, respectivement). Selon la définition de Cohen (1992), toutes ces tailles d’effet peuvent être considérées comme importantes.

FIGURE 2. Tailles d’effet dans les trois études examinant la différence entre la proportion de mots reflétant un affect positif ou négatif en réponse à la découverte d’une vie microbienne extraterrestre. Les barres représentent des intervalles de confiance à 95 %.

FIGURE 3. Tailles d’effet dans les trois études examinant la différence entre la proportion de mots reflétant la récompense par rapport au risque en réponse à la découverte de la vie microbienne extraterrestre. Les barres représentent des intervalles de confiance à 95 %.

Discussion générale

Dans une série d’études, nous avons cherché à évaluer systématiquement comment les gens peuvent réagir à la découverte d’une vie d’origine extraterrestre. Bien que ce sujet ait suscité de nombreuses spéculations au fil des ans, tant à l’intérieur qu’à l’extérieur du milieu universitaire, il a fait l’objet de peu d’attention empirique. À travers une étude pilote évaluant la couverture médiatique et deux études bien alimentées évaluant les réactions individuelles, nous trouvons des preuves assez cohérentes que les réactions passées ont été positives, que les gens croient que les réactions futures seront positives, et que les gens réagissent effectivement de manière positive à l’annonce de la découverte de vie extraterrestre. Cette tendance a été observée à la fois lorsqu’on a demandé aux gens de prévoir leurs propres réactions et celles de l’humanité (étude 1), et était plus forte en réponse aux annonces réelles de la découverte de nouvelles formes de vie extraterrestre par rapport aux nouvelles formes de vie artificielles (étude 2). L’analyse mini-méta suggère que les tailles d’effet étaient importantes et assez comparables d’une étude à l’autre, et que les tailles d’effet globales pour l’affect positif par rapport à l’affect négatif et l’orientation vers la récompense par rapport au risque dans l’utilisation du langage étaient importantes. Dans l’ensemble, nous pensons que ce travail suggère fortement que si nous découvrons une vie d’origine non terrestre, les êtres humains et les sociétés humaines sont susceptibles de réagir positivement.

Nous avons observé une exception à ce modèle cohérent dans l’étude 1. Sur deux questions de l’échelle de Likert destinées à évaluer la perception de la récompense et du risque d’une découverte hypothétique de vie microbienne extraterrestre, les participants ont indiqué qu’ils percevraient une telle découverte comme présentant plus de risques potentiels que de récompenses. Cela peut être dû au fait que nous avons évalué cette question de manière assez simpliste en utilisant deux nouveaux items. Cependant, cela peut refléter une réelle différence entre les réponses spontanées et ouvertes des gens à une telle découverte et les réactions qui peuvent être un peu plus calculées ou axées sur la dimension de la récompense par rapport au risque. Bien que les deux questions aient permis de recueillir des réponses en l’espace de quelques minutes, cela ouvre potentiellement la voie à de futures recherches, à savoir si les réactions initiales à la vie extraterrestre sont similaires à celles observées après un certain temps. Ainsi, les recherches futures pourraient étudier la stabilité de ces réactions dans le temps. La divergence entre les réponses Likert et les résultats du LIWC pour la récompense par rapport au risque dans l’étude 1 peut également refléter une limite du LIWC, car, bien que le LIWC soit utilisé pour évaluer les sentiments sous-jacents et d’autres états psychologiques sur la base de l’utilisation des mots, la relation entre les deux n’est pas parfaite. Cela dit, les deux méthodes, bien qu’ayant peu de variance commune, racontent une histoire similaire dans les études actuelles.

Il convient également de noter que nous n’avons pas observé de grandes variations dans les réponses en fonction des traits de personnalité, de l’évitement de la maladie, de l’orientation politique ou de facteurs démographiques tels que le revenu ou l’origine ethnique. Une interprétation possible est qu’il peut y avoir une certaine homogénéité dans les réactions à la vie extraterrestre, et que les résultats de l’étude actuelle peuvent être largement généralisés. Cependant, il convient de noter que nos échantillons étaient limités aux répondants des États-Unis et, étant donné que les Américains diffèrent de nombreuses autres populations sur un grand nombre de tendances psychologiques (Henrich et al., 2010), nous suggérons de faire preuve de prudence dans la généralisation des présentes conclusions au-delà des États-Unis. Nous espérons donc reproduire ce travail à l’échelle interculturelle afin d’évaluer le degré de généralisation de nos résultats et d’explorer la possibilité que la réaction des gens à la vie extraterrestre puisse varier en fonction des différences culturelles (c’est-à-dire des différences de valeurs ou de conditions socio-écologiques). Des études futures pourraient également explorer si les réactions peuvent être prédites par d’autres mesures de différences individuelles liées aux attitudes envers la science en général, comme l’attitude envers les croyances paranormales ou la mentalité de conspiration. De plus, la religiosité, ou des croyances religieuses particulières, peuvent affecter la façon dont les gens réagissent à la découverte de vie extraterrestre. Nous n’avons pas évalué ces traits dans le présent travail, bien que nous pensions qu’il serait utile de le faire à l’avenir, car ils peuvent potentiellement fournir des conditions limites pour les effets observés dans la présente recherche.

Nous avons également observé que les prévisions des personnes concernant leurs propres réactions à une découverte hypothétique de vie microbienne extraterrestre présentaient un biais de positivité plus fort que leurs prévisions concernant les réactions de l’humanité à une telle découverte. Cela pourrait refléter une supériorité illusoire (Brown, 1986), bien que la raison pour laquelle des réactions positives à la vie extraterrestre seraient perçues comme un trait désirable soit une question pour des recherches futures. Cependant, cette divergence pourrait en partie expliquer pourquoi certaines spéculations passées concernant les réactions de la société à ce type de découverte ont été plutôt pessimistes. Toutefois, il convient de noter que la différence de biais de positivité ne reflète pas une différence dans la direction générale du biais, mais simplement dans sa force.

En outre, nous avons concentré nos travaux sur les réactions à la vie microbienne, mais il se pourrait bien que la découverte d’une vie extraterrestre intelligente entraîne des types de réactions très différents, car les êtres intelligents présentent des menaces et des opportunités différentes de celles des microbes. Dans quelle mesure les résultats pourraient être similaires ou différents est une question empirique, bien qu’elle puisse être difficile à tester sans un psychodrame extrêmement convaincant et immersif dans lequel l’accès aux informations extérieures est sévèrement limité. Un tel travail présenterait de nombreux défis, notamment dans le cadre d’une étude en ligne ou d’une expérience en laboratoire. En outre, étant donné que la probabilité que notre espèce entre en contact avec une vie extraterrestre intelligente ou trouve des preuves convaincantes de cette dernière est bien plus faible que la probabilité que nous rencontrions des preuves d’une vie microbienne extraterrestre actuelle ou éteinte, il serait peut-être plus sage de concentrer nos ressources sur la préparation aux ramifications sociétales potentielles de cette dernière. Cela dit, des sondages récents suggèrent que la majorité des Américains, des Britanniques et des Allemands croient qu’une certaine forme de vie extraterrestre existe, et de grands pourcentages d’Américains croient que non seulement une vie extraterrestre intelligente existe, mais aussi qu’elle nous a déjà rendu visite (Main, 2016). Et pourtant, dans aucune de ces sociétés, nous n’avons vu une rupture totale de l’ordre social ou une panique à la suite de ces croyances répandues.

Dans l’étude pilote, nous avons examiné si les réactions dans les articles diffèrent pour les trois événements couverts, car chaque événement peut être lié à différentes formes de vie extraterrestre avec des degrés de complexité et d’intelligence variables. Bien que nous n’ayons pas trouvé de différences entre les événements dans les proportions de mots reflétant un affect positif ou négatif, nous avons constaté que les articles sur la découverte d’exoplanètes semblables à la Terre avaient tendance à transmettre plus de récompense que de risque, par rapport aux articles sur la vie microbienne sur Mars. Bien que l’on ne sache pas quelles formes de vie pourraient potentiellement habiter ces planètes nouvellement découvertes, des conditions similaires à celles de la Terre peuvent suggérer des formes de vie plus facilement associées à des avantages pour l’humanité, par rapport à la vie microbienne pour laquelle une interaction dynamique avec l’humanité peut être plus difficile à imaginer. Néanmoins, l’étude pilote était limitée dans sa capacité à répondre à la question de savoir si les gens réagiraient différemment face à diverses formes de vie extraterrestre, car elle ne contenait qu’un petit échantillon de la couverture médiatique, dans laquelle aucune annonce ou affirmation directe de la découverte de nouveaux types de vie n’a été faite, et car les résultats ne peuvent pas être généralisés aux réactions individuelles. Les recherches futures devraient utiliser des tests plus directs et à grande échelle des réactions à différentes formes de vie extraterrestre.

Nous souhaitons également souligner certaines considérations à prendre en compte lors de l’utilisation d’articles de presse pour des études similaires à l’avenir. Dans l’étude pilote, les articles ont été sélectionnés à partir de sources bien connues avec des normes scientifiques généralement élevées. Cependant, il serait intéressant d’explorer si d’autres organes d’information qui ont des normes moins élevées en matière de rapports scientifiques, ou qui favorisent le sensationnalisme, montreraient le même biais de positivité. Une autre limite à noter est que dans l’étude 2, nous avons choisi d’utiliser de vrais articles de journaux couvrant des découvertes scientifiques et ces articles différaient en longueur (article sur la météorite de Mars : 1555 mots, article sur la vie synthétique : 1053 mots). Nous avons agi ainsi car cela avait l’avantage de nous aider à évaluer les réactions à une annonce passée réelle de vie ET et d’éviter les confusions, les biais et la suspicion des participants qui auraient pu survenir si nous avions généré notre propre matériel. Cependant, il est possible que la différence de biais de positivité entre ces deux conditions ait été liée à des différences de longueur d’article, bien que nous n’ayons pas connaissance de recherches suggérant que les gens réagissent plus positivement (ou négativement) à des textes plus longs ou plus courts, ni de recherches suggérant que la force des réponses émotionnelles en général devrait être plus grande pour des textes plus courts. Cela dit, les futurs chercheurs qui souhaitent reproduire ou s’appuyer sur les présents travaux devraient prêter attention à la question de la longueur des stimuli expérimentaux afin d’éviter cette confusion potentielle.

Enfin, le présent travail est à bien des égards un tremplin. Nous savons que les gens semblent réagir positivement à la découverte de microbes extraterrestres, mais nous ne savons pas pourquoi. Peut-être qu’une telle nouvelle réconforte les gens dans le fait que nous ne sommes pas seuls dans l’univers. Peut-être cela renforce-t-il leur vision du monde, qu’elle soit religieuse ou scientifique. Peut-être cela répond-il à leur désir de nouveauté. À l’heure actuelle, nous ne connaissons pas les mécanismes par lesquels cet effet se produit, et nous encourageons les futurs chercheurs à tester ces possibilités et d’autres encore.

Nous avons commencé cet article par une question : comment allons-nous réagir lorsque nous apprendrons que de la vie extraterrestre a été découverte ? Si nos résultats fournissent un guide raisonnable, alors la réponse semble être que nous le prendrons plutôt bien.

Notes et références ici

https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fpsyg.2017.02308/full

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